LFA7, le Mach Loop
Trip photo en plein coeur de la Low Level Area n°7.
   Bien que les conflits modernes fassent la part belle aux chasseurs furtifs et aux bombardements à distance de sécurité grâce aux armements intelligents et à longues portés, le vol à basse et très basse altitude reste encore aujourd'hui une compétence essentielle à toutes forces aériennes. S'il y a bien un endroit en Europe où il est possible de photographier des appareils militaires à très basse altitude en étant positionné au-dessus d'eux c'est bien la LFA7 au Pays de Galles, aussi appeler Mach Loop.

LFA7 :
Au début des années 60, le MoD (Ministry Of Defense) britannique sélectionna sur son territoire plusieurs zones de vol TBA (Très Basse Altitude) afin que ses équipages de V-Bomber puis de Buccaneer, Harrier, Jaguar et Tornado puissent, dans un environnement réaliste, s'y entraîner et ainsi maintenir les compétences nécessaires à la pratique de cette discipline. Ces zones furent nommées LFA (Low Fliying Area) et TTA (Tactical Training Areas). Tous les aéronefs militaires peuvent les utiliser à condition de respecter certains minimas en matière de vitesse et d'altitude. Les voilures fixes sont limitées à 250ft sol (76 mètres) dans les LFA et 100ft (30,5 mètres) dans les TTA, les hélicoptères quant à eux sont limités à 100ft sol mais peuvent descendre plus bas lors de certains entraînements spécifiques. Les chasseurs sont également limités en vitesse et ne peuvent dépasser 450kts (833 km/h) sauf lors de certains entraînements spécifiques là aussi. Si les TTA, au nombre de 3, sont assez peu connus, les 19 zones LFA, numérotées de 1 à 20 (la LFA15 n'existant pas), le sont en revanche beaucoup plus. La plus célèbre d'entre-elles est la n°7 située au Nord-Ouest du Pays de Galles. La LFA7 est formée par une série de vallées s'étendant de Dolgellau au Nord à Machynlleth au Sud et formant une boucle de 25 miles de long. Cette zone est plus communément appelé le Mach Loop. 
Le Mach Loop est la zone de vol à très basse altitude où les opportunités photographiques sont les plus nombreuses et  c'est, avec la LFA14 (Écosse) et la LFA17 (Lake District), l'une des trois zones les plus utilisées par les appareils britanniques et ceux de l'USAFE. Il est donc possible de photographier une assez grande variété de matériel provenant de la Royal Air Force, de la Royal Army, de l'US Air Force Europe et dans une moindre mesure de la Royal Navy. Même si ces zones LFA sont également ouvertes aux appareils étrangers, cela reste extrêmement rare d'en voir passer entre les vallées de la LFA7, mais tout récemment des photographes ont pu y immortaliser des F-16 belges et des F-22 américains… Certains sont plus chanceux que d'autres…
Au Mach Loop, les vols TBA peuvent débuter bien avant 8h le matin jusqu'à bien après 20h le soir, tous les jours sauf weekend et jours fériés. Il faut savoir qu'il n'y a aucun planning de vol disponible concernant les LFA, le MoD ne diffuse sur internet que les plages horaires d'ouverture des trois TTA uniquement. La fréquence des vols passant dans la LFA7 y est donc complètement aléatoire. Il est possible de ne rien avoir pendant toute une journée et le lendemain voir près d'une dizaine de machines devant l'objectif.

Photo autour du Loop :
Pour les photographes, il existe plusieurs points de vue possibles depuis les sommets longeant les routes A470 et A487. Les plus connus sont "Cad West", "Cad East", "Bwlch", "BlueBell" et "Corris Corner" tous situés à l'Ouest de la LFA7. Il faut ensuite faire son choix en fonction de ce que l'on veut faire comme photo, de l'arrière-plan et de la position de l'avion souhaité, et de la condition physique du photographe. Pour ma part il était essentiel d'avoir les avions en virage afin de pouvoir photographier les extrados et aussi avoir un bon visuel sur les vallées afin de voir d'assez loin les appareils s'engageant dans le Loop et ainsi avoir quelques secondes pour se préparer. En sachant cela, je pouvais d'ores et déjà éliminer "Cad East", qui n'offre que des intrados ou des profils et "BlueBell" dont le préavis pour se préparer est extrêmement court et l'accès assez difficile. J'ai donc jeté mon dévolu sur "Cad West" le mardi 3 et sur le "Bwlch" mercredi 4 et jeudi 5 mai dernier. Voici quelques informations sur ces deux points :

Cad West (GPS ; N52.709142, W3.848453)
  Cet emplacement est situé à environ 5 miles au sud de Dolgellau, sur la A487 vers Machynlleth. Le parking (GPS : N52.70527, W3.847082) peut accueillir entre 20 et 25 véhicules et l'ascension se fait en une bonne vingtaine de minutes avec une première moitié très facile et une seconde, sur une pente bien raide, qui l'est un peu moins mais cela reste faisable. Depuis le sommet, les avions arrivent obligatoirement de la gauche, soit depuis Dolgellau ou Bala pour entrer dans le Loop, soit depuis Dinas s'ils sont déjà dans la LFA7. "Cad West" offrent un très beau panorama et un très bel arrière-plan composé de roches et de verdure des falaises de "Cad East" situées juste en face. Le seul hic' c'est que "Cad West" est à contre-jour jusqu'aux environs de 14h, mais si le temps est couvert alors le problème de l'exposition ne se pose plus.

Bwlch (prononcer Boulk) (GPS ; N52.709142, W3.848453)
  Le "Bwlch" se situe à environ 5 miles à l'Est de Dolgellau sur la A470 vers Dinas. Cet endroit est tout simplement magique avec une superbe vue sur les vallées galloises, une bonne visibilité sur les appareils en approches (environ 10 secondes) et une vue imprenable sur leur extrados. Trois niveaux (plateaux) sont accessibles, le niveau bas, nécessitant environ 10 minutes de marche, et les niveaux moyen et haut pour lesquelles il est nécessaire de marcher environ 35 minutes avec des pentes assez raides par moments.
Le "Bwlch" est l'emplacement le plus prisé par les photographes, cela induit qu'il faut y arriver tôt, avant 8h de préférence pour s'assurer d'une place au parking. Situé au pied de la vallée, ce parking (GPS : N52.73764, W3.775499) ne peut contenir qu'une douzaine de véhicules grand maximum d'où la nécessité d'y arriver tôt. Attention à ne pas se garer près du portail afin de laisser libre l'accès au champ pour l'agriculteur. Côté exposition, c'est parfait à partir de 10h et ce jusqu'à ce que le soleil passe derrière les sommets en début voir fin de soirée. Depuis le "Bwlch" les aéronefs arrivent systématiquement de la droite avant de passer en contrebas en virant sur la gauche. A partir de là, trois choix s'offrent à eux, soit continuer tout droit vers Dolgellau, soit virer à droite vers Bala, dans ces deux cas cela implique une sortie du Loop ou alors prendre à gauche vers "Cad" et continuer dans la LFA7. Depuis ce point il est aussi possible d'apercevoir les appareils, venant de Bala ou Dolgellau, entrer dans le Loop au niveau de "Cad", dans ce cas s'ils choisissent de faire le tour complet du Loop, il y a de grandes chances pour qu'ils passent au "Bwlch".

Trois jours sur les sommets :
En trois jours je dois dire que je fus plutôt gâté. Soulignions d'abord que la météo fut particulièrement clémente durant le séjour, ce qui n'est pas gagné au premier abord lorsque l'on va au Pays de Galles mais surtout ces trois journées furent ponctuées par un nombre de passages en TBA non négligeable. Le mardi, à "Cad West", nous avons eu droit à un Alpha Jet A du QinetiQ de Boscombe Down, un Tornado GR4 du 31 Sqn de Marham et sept Hawk T2 du 4 Sqn de Valley pour un total de 13 passages dans la journée.
Le mercredi, au "Bwlch", la journée commença à midi avec deux Tornado GR4 du 9 Sqn de Marham puis quatre Hawk T2 de Valley dans l'après-midi pour un total de 9 passages. Le jeudi, retour au "Bwlch", pour une dernière journée avec deux C-130J de Brize-Norton, trois Tornado GR4 du 9 Sqn de Marham, trois Typhoon GR4 du 11 Sqn de Coningsby, deux Hawk T2  toujours du 4 Sqn de Valley et enfin un Hawk T1 du 736 Sqn de la Royal Navy venant de Culdrose. Cette dernière journée se termina sur un total de 17 passages, un très beau score.
Si vous envisagez de monter au "Loop", je vous conseille de compter deux, voir même, trois jours sur place et de mixer les points de vue entre "Cad" et "Bwlch" pour commencer. Prenez également ce qu'il faut pour manger le midi ainsi que des vêtements adéquats, les sommets étant continuellement balayés par les vents venant de la mer d'Irlande il est donc plus que recommander de s'habiller chaudement même par beau temps. A cela ajoutez une bonne dose de patience, un bon livre, ainsi qu'un peu de chance et vous voici armée pour passer une bonne journée en Snowdonia.

Pour conclure, un trip au Mach Loop est assurément une destination que je ne peux que vivement conseiller. La météo sur zone peut y être très capricieuse et les journées parfois longues, mais le jeu en vaut largement le prix. Il n'y a pas d'autre endroit en Europe où il est possible de réaliser des photos aussi dynamiques que celles faites ici. Rien qu'au niveau visuel, voire deux Tornado débouler au fond de la vallée, s'engager dans une série de virages à gauche puis à droite avant de passer en contrebas de votre position, le tout en moins de quinze secondes, c'est vraiment quelque chose !

Texte & photo : Julien Gernez

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Panavia Tornado GR4 - Royal Air Force - 9 Sqn

BAe Systems Hawk T1 - Royal Navy - 736 Sqn

Lockheed C-130J Hercules C5 - Royal Air Force - 38 Expeditionary Air Wing

BAe Systems Hawk T2 - Royal Air Force - 4 Sqn

Dassault Dornier Alpha Jet A - Royal Air Force - QinetiQ

Panavia Tornado GR4 - Royal Air Force - 9 Sqn

Eurofighter EF-2000 Typhoon - Royal Air Force - 11 Sqn

BAe Systems Hawk T2 - Royal Air Force - 4 Sqn

BAe Systems Hawk T2 - Royal Air Force - 4 Sqn

Lockheed C-130J Hercules C5 - Royal Air Force - 38 Expeditionary Air Wing

Panavia Tornado GR4 - Royal Air Force - 9 Sqn

BAe Systems Hawk T2 - Royal Air Force - 4 Sqn

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